Προσκύνητες απ' όλον τον κόσμο συγκεντρώθηκαν τη Δευτέρα, παραμονή των Χριστουγέννων, κοντά στη Βασιλική της Γεννήσεως στη Βηθλεέμ, τον τόπο όπου γεννήθηκε ο Ιησούς, σύμφωνα με τη χριστιανική παράδοση.

Όπως επιτάσσει η παράδοση, Παλαιστίνιοι πρόσκοποι, ντυμένοι με μπλε, κίτρινες και μπεζ στολές, παρέλασαν το μεσημέρι στην πλατεία της Φάτνης, κοντά στη Βασιλική όπου έχει τοποθετηθεί και ένα επιβλητικό έλατο.

Μέσα σε εορταστική ατμόσφαιρα, κάτω από τον χλωμό, χειμωνιάτικο ήλιο, το πλήθος είχε συγκεντρωθεί πίσω από τα κιγκλιδώματα ασφαλείας για να απολαύσει το θέαμα και να ακούσει χριστουγεννιάτικα τραγούδια, στα αραβικά. Εκατοντάδες πιστοί, από τη Νιγηρία, τη Γαλλία, την Παλαιστίνη, απ' όλον τον κόσμο, ταξίδεψαν φέτος μέχρι τη Βηθλεέμ και θα έχουν την ευκαιρία να θαυμάσουν τα εκπληκτικά ψηφιδωτά του ναού, που χρονολογούνται από την εποχή των Σταυροφοριών και αποκαταστάθηκαν πρόσφατα.

"Είναι μια θαυμάσια ευκαιρία να βρεθούμε σε ένα τόσο συμβολικό μέρος για τα Χριστούγεννα", σχολίασε η Λεά Γκουντέλ, μια 21χρονη Γαλλίδα φοιτήτρια.

Στη χριστουγεννιάτικη λειτουργία που θα τελεστεί τα μεσάνυχτα στην εκκλησία της Αγίας Αικατερίνης θα παραστούν ο Παλαιστίνιος πρόεδρος Μαχμούντ Αμπάς και άλλοι Παλαιστίνιοι αξιωματούχοι.

Η Βασιλική της Γέννησης, που έχει ανακηρυχθεί μνημείο παγκόσμιας κληρονομιάς της Unesco, παραμένει σημαντικός θρησκευτικός και τουριστικός προορισμός, μολονότι οι χριστιανοί κάτοικοι της Βηθλεέμ και της γύρω περιοχής είναι μειοψηφία. Το 2017 οι εορτασμοί είχαν αμαυρωθεί από τις εντάσεις στην περιοχή λόγω της αναγνώρισης, από τις ΗΠΑ, της Ιερουσαλήμ ως πρωτεύουσας του Ισραήλ. Φέτος ωστόσο το κλίμα είναι πολύ καλύτερο και η τουριστική κίνηση που καταγράφεται είναι η υψηλότερη εδώ και χρόνια στη Βηλθεέμ, με τα ξενοδοχεία να αναφέρουν άνοδο στην πληρότητά τους για την περίοδο των εορτών των Χριστουγέννων.

Σύμφωνα με το υπουργείο Τουρισμού της Παλαιστινιακής Αρχής, περίπου 2,8 εκατομμύρια τουρίστες επισκέφθηκαν φέτος τα παλαιστινιακά εδάφη, ενώ πέρσι ο αριθμός τους ανερχόταν στα 2,5 εκατομμύρια.